En septembre 2018, le président ghanéen Nana Akufo-Addo déclarait que 2019 serait officiellement « l’année du retour » (« Year of the Return. »). Cette initiative marquait le 400e anniversaire de la première arrivée des navires transportant des milliers d’Africains volés au Continent Noir sur les côtes de Jamestown, en Virginie, en 1619, et cet anniversaire allait permettre aux descendants des Africains réduits en esclavage dispersés à travers le monde de revenir sur le continent. Mais l’annonce du président n’est pas la seule chose qui a incité les descendants africains à rentrer chez eux. La musique – en particulier l’Afrobeats – a joué un rôle clé dans le pèlerinage. La mondialisation du genre a éveillé l’intérêt de la diaspora pour leur Terre mère, les encourageant à participer à une culture qui leur avait été enlevée.

Les pays européens, cherchant à s’imposer comme des acteurs de pouvoir à l’échelle mondiale, ont envahi le continent. Ils ont exporté des millions d’Africains dans le monde entier, les expédiant dans les ports des Caraïbes, d’Amérique latine, d’Europe et d’Amérique du Nord entre le XVIe et le XIXe siècle dans le cadre de la traite transatlantique. Dans leurs nouveaux pays, les esclaves ont façonné leurs propres cultures, une curieuse synthèse de leurs terres natales et des espaces qu’ils occupent aujourd’hui.

Sur le continent africain, l’Afrique de l’Ouest a rapidement été confrontée à des changements rapides et violents. Débutant par le Ghana en 1957, les pays africains ont commencé à se battre contre les puissances européennes pour leur indépendance. Au milieu de ce paysage politique instable, la musique était un outil de liberté – tant dans la mère patrie que dans la diaspora. 

L’Afrobeat (sans “s”) ancêtre de l’Afrobeats – a été un produit culturel de ce même activisme. Bien que la popularité actuelle de son dérivé, l’afrobeats soit clairement établie, l’histoire et l’impact de l’Afrobeat, enracinés dans la fin des années 1960 – ne peuvent être négligés. Le style est issu de l’art du musicien et militant des droits de l’homme nigérian Fela Anikulapo Kuti. Fela, inspiré par les mouvements de résistance noirs dont il a été le témoin direct au Ghana et aux États-Unis, est retourné au Nigeria et a développé l’afrobeat. Ce genre est marqué par un mélange coloré de musique highlife ghanéenne, de funk, de jazz, de salsa, de calypso et de sons traditionnels yoruba. Avec des rythmes dansants et des lignes de cor inspirées, des chansons telles que « Zombie » et « Water No Get Enemy » offraient une critique sociale et politique passionnée tout en proclamant l’importance de la fierté africaine et du pouvoir des Noirs.

Même après la mort de Fela en 1997, son influence sur l’industrie musicale nigériane était indéniable. S’inspirant de la légende, les artistes nigérians du début des années 2000 se sont fortement appuyés sur l’utilisation de cuivres du highlife et d’instruments locaux (comme les tambours), mais ont également emprunté des éléments au hip hop, au R&B, à la pop, au dancehall et à la soca. Construit sur le son unique de Fela, le nouveau genre a été baptisé Afrobeats en hommage à son héritage.

Don Jazzy, 9ice, 2Baba et P-Square ont été parmi les premiers pionniers de ce style, mais de nombreux fans d’afrobeats s’accordent à dire que D’Banj a joué un rôle énorme dans sa mondialisation. En 2012, le tube estival de D’Banj, « Oliver Twist« , a conquis la nation, le continent, puis le monde entier. La chanson a fait sensation à l’échelle internationale et s’est retrouvée dans de nombreux charts du monde entier.

Deux ans plus tard, l’artiste Wizkid a sorti son deuxième album Ayo (de son vrai nom et du mot « joie » en yoruba), avec le titre « Ojuelegba » comme single principal. Chantée presque entièrement en yoruba, la chanson était un véritable hommage à sa ville natale au Nigeria. Bien qu’elle ait été enregistrée dans les rues animées et encombrées de la ville, « Ojuelegba » est devenu viral ; et alors qu’elle se répandait dans le monde entier, des célébrités noires en ont eu vent. Alicia Keys et Swizz Beats l’ont diffusé plusieurs, et même le poids lourd du rap Drake est tombé sous le charme du son. Il a posé sur un remix non officiel, le premier d’une série de collaborations avec Wizkid.

Drake et Wizkid ont continué à travailler ensemble, créant des tubes qui ont bousculé les genres comme « One Dance » et « Come Closer ». Mais ils ne représentaient qu’une des nombreuses collaborations interculturelles dans le domaine de la musique. L’icône de l’afrobeats D’Banj est entrée dans l’histoire en signant avec G.O.O.D. Music de Kanye West en 2011, et Tiwa Savage a suivi ses traces en signant avec Roc Nation de Jay-Z en 2016. Davido, une autre star de l’afrobeats, a également travaillé en étroite collaboration avec Chris Brown (« Blow My Mind » et « Lower Body »), et Ciara a fait appel au génie de Tekno pour son titre « Freak Me » en 2019.

Pendant ce temps, le cheval noir de l’Afrobeats est apparu, un certain Burna Boy. Projet après projet, l‘artiste profondément inspiré par Fela a consolidé sa place dans l’afrobeats, notamment avec le titre « Ye » sorti en 2018 et qui l’a rapidement propulsé au sommet. Comme « Ojuelegba » de Wizkid six ans plus tôt, le contexte du succès viral était profondément enfoui dans son pays d’origine. Écrit dans un anglais pidgin et chanté sur un rythme qui ferait vibrer Fela lui-même, Burna Boy résumait parfaitement le mantra des Nigérians : Ma vie m’appartient. 

La chanson et son message ont trouvé un écho auprès d’un public de masse, et elle est devenue un véritable club banger – références dans les clubs – en 2019. Son album African Giant a même été nominé pour un Grammy en 2020. Bien qu’il n’ait pas remporté le prix, la nomination de Burna Boy a fait de lui le neuvième Nigérian à être nominé. Lentement mais sûrement, l’afrobeats s’est infiltré dans le courant dominant. 

Alors que le pont entre l’afrobeat et le reste du monde se dressait, son par son, un véritable engouement pour l’Afrique commençait à se répandre au sein de la diaspora. En plus de la prise de conscience quant à la négrophobie et de conflits sociaux généralisés dans le monde, de nombreux Noirs ont commencé à rechercher activement des informations sur leurs racines. L’Année du retour (« Year of the Return ») a été une invitation qui est tombée à point pour la diaspora à rentrer chez elle, la route étant pavée, en partie, par les sons Afrobeats.

L’année 2019 a été marquée par une forte augmentation du nombre de voyages en Afrique de l’Ouest, avec des milliers de réservations de billets dans la région pour un certain nombre de célébrations liées à la musique. En août dernier, des foules de Noirs se sont rassemblées sur les plages de sable blanc du Ghana pour assister à l’Afro Nation, un gigantesque festival musical mettant en vedette les noms les plus populaires de l’afrobeat. Les fondateurs Adesegun Adeosun Jr. et Obi Asika ont imaginé ce festival d’une semaine comme un moyen de  » [célébrer] l’amour, la paix, l’unité et la beauté de la culture africaine «  à travers la musique.

Parmi le flot de Noirs qui afflue dans la région se trouve de nombreuses célébrités. Ainsi, Future, Megan thee Stallion et Cardi B se sont rendus sur le continent, interprétant leurs plus grands succès à guichets fermés au Ghana et au Nigeria. L’acteur Boris Kodjoe, qui est lui-même d’origine ghanéenne, a également personnellement soutenu la cause, en invitant un grand nombre de ses amis proches et de sa famille à le rejoindre lors de son voyage annuel au Ghana. Parmi les autres vedettes noires d’Hollywood qui ont fait le voyage, citons Nicole Ari Parker, la femme de Boris Kodjoe, Naomi Campbell, Tina Knowles, Rosario Dawson, Gabourey Sidibe et Idris Elba.

“Il est si important pour notre identité collective, pour notre estime de soi et notre confiance en nous de savoir d’où nous venons », a déclaré Kodjoe à la station de radio WBUR de Boston à propos de son initiative « Full Circle ». « C’est purement pour explorer vos racines et découvrir qui vous êtes. Il s’agit en fait de construire un pont entre la diaspora et le continent ». 

Le sentiment de Boris Kodjoe fait écho à celui du premier président du Ghana, Kwame Nkrumah, un ardent défenseur du panafricanisme. En tant que président, Nkrumah était passionné par la construction de la communauté noire à travers les frontières mondiales en dépit du racisme systématique et institutionnel qui nous divisait au départ. Des décennies plus tard, son successeur, Akufo-Addo, redonne vie à ce rêve en ouvrant les frontières du Ghana à ses enfants disparus depuis longtemps. En 2019, le président a accordé la citoyenneté ghanéenne à des centaines de visiteurs noirs dans le cadre de la loi sur le droit de résidence, qui accorde aux personnes d’origine africaine des Amériques le droit de résider au Ghana pour une durée indéterminée. D’autres pays africains ont suivi l’exemple ; le rappeur Ludacris est devenu célèbre pour sa double nationalité gabonaise lors de son voyage de vacances dans le pays au début du mois de janvier.

Le début de l’année 2020 a peut-être techniquement marqué la fin de l’année du retour, mais la porte de l’Afrique est encore grande ouverte. La musique et le son des tambours qui résonnent à travers les océans, continueront d’appeler les diasporas sur leur Terre mère.

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